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Los incendios australianos son un presagio de lo que vendrá. No ignores su advertencia

Los incendios australianos son un presagio de lo que vendrá. No ignores su advertencia

Steave Pyne

Londres, Inglaterra, 7 de enero de 2020, The Guardian. – Australia es un continente de fuego. Imagine a California en la escala de los 48 estados contiguos, pero más secos, encendidos de manera más rutinaria y con vientos que pueden transformar grandes extensiones de tierra en un verdadero incendio. De vez en cuando, sus llamas humeantes se convierten en tsunamis de fuego.

Y Australia tiene una cultura a la par. Cuenta con instituciones para estudiar, luchar y encender fuego. Tiene una literatura de fuego, un folklore de fuego y un arte de fuego que es continuo desde pinturas de cortezas indígenas hasta reflexiones modernistas. Tiene colecciones especiales de incendios forestales en sus museos. Tiene una política de fuego: en tres ocasiones las conflagraciones han provocado comisiones reales, y de 2009 a 2017, 51 consultas oficiales.

 Los peores incendios han adquirido nombres y se han convertido en hitos históricos, como el martes rojo (1898), el miércoles de ceniza (1983), la Navidad negra (2001), el sábado negro (2009).

Ahora se les unen los megafuegos aún no identificados de 2019-20. Llámalos fuegos para siempre, ya que parecen inextinguibles, ardiendo con insistencia implacable y cubículos de humo que extienden su alcance mucho más allá del alcance de las llamas.

Sí, Australia y los incendios forestales son viejos conocidos. Pero los últimos 20 años se sienten diferentes. Los malos incendios son más frecuentes, más eruptivos y más dañinos. Los incendios del Sábado Negro, que mataron a 173 personas, golpearon con la fuerza cultural de un ataque terrorista, y parecieron cuestionar las premisas de una sociedad del “primer mundo” en una tierra capaz de tal furia. Los incendios forestales de Forever profundizan esa consulta.

Pero hay otros dos incendios que proporcionan un panorama más amplio. Una es abierta: los fuegos que queman paisajes vivos, el monte. El otro fuego es encubierto, porque quema paisajes líticos. Estas son las biomasas que alguna vez vivieron, ahora fosilizadas, como el carbón y el gas, que quemamos para impulsar nuestras economías industriales.

Esos dos reinos de fuego están interactuando de maneras que están resultando cada vez más entrelazadas y amenazadoras. Que tantos incendios en Australia (y California) comiencen por líneas eléctricas es una metáfora adecuada para la forma en que interactúan los dos reinos de fuego. Los efectos secundarios no se limitan al calentamiento global o la acidificación de los océanos. Afectan la forma en que las personas organizan los paisajes: su agricultura, reservas naturales, redes de transporte, todos los aspectos de la geografía que, a su vez, influyen en el carácter de los incendios forestales.

Hemos estado quemando nuestra vela de combustión en ambos extremos. Ahora, es tiempo de recuperación, y los dos tipos de fuego están coludiendo.

La predisposición de Australia al fuego lo convierte en un punto de inflamación temprano para lo que me gusta llamar el piroceno. Pero muchos de los mismos fenómenos están apareciendo en Estados Unidos: incendios imparables, muertes por incendios y refugiados de incendios, ciudades fumadas e incineradas, cuencas hidrográficas dañadas e inundaciones posteriores a quemaduras, crisis económicas por turismo perdido, empresas en quiebra, compañías de seguros de serpiente. Los incendios forestales se trasladan de las franjas exurbanas a los núcleos urbanos. Estados extendidos de emergencia. Limpiezas prolongadas y dolorosas. Ira política.

Las áreas de los EE. UU. Con antecedentes de incendios sufrirán las peores quemaduras, pero el miasma de combustión se filtrará en otras partes del país, aparentemente inmunes. Paradójicamente, lugares como California, muy frecuentados por incendios, están mejor preparados para hacer frente a las crisis que se avecinan. Los lugares no acostumbrados a los incendios carecen de las instituciones y la infraestructura, y lucharán.

Incluso si los combustibles fósiles de alguna manera cesan de la noche a la mañana, los gases de efecto invernadero aún tardarán mucho en salir de la atmósfera, por lo que los efectos climáticos persistirán. Esto pone el foco inmediato en hacer frente a los incendios del paisaje. Hay mucho que hacer: fortalecer a las comunidades, lograr más incendios en el campo, diseñar para aceptar que el fuego en el paisaje no es una aparición extraña de la periferia sino un hecho informativo de la vida moderna. Salvaje, salvaje o prescrito, hay mucho más fuego por venir.

Hemos creado el equivalente al fuego de una era de hielo. La última ronda de incendios australianos se detendrá en las costas del país. Sin embargo, el piroceno nos afectará a todos y persistirá por mucho tiempo en el futuro.

Steve Pyne es profesor emérito de la Universidad Estatal de Arizona y autor de Burning Bush: A Fire History of Australia y, más recientemente, de la segunda edición de Fire: A Brief History.


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