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Un estudio halla que las abuelas de las orcas cuidan a las ballenas jóvenes

Un estudio halla que las abuelas de las orcas cuidan a las ballenas jóvenes

Londres, Inglaterra, 10 de diciembre de 2019, The Guardian. – Las abuelas adoradoras de las orcas ayudan a sus terneros a sobrevivir, particularmente en tiempos de escasez de alimentos, informaron científicos en un artículo que arroja nueva luz sobre el papel evolutivo de la menopausia.

Las hembras de la orca dejan de reproducirse a los treinta o cuarenta años, pero pueden continuar viviendo durante décadas más, un fenómeno que solo se sabe que existe en los humanos y otras cuatro especies de mamíferos, todas las cuales son ballenas.

Se ha sugerido que el rasgo evolucionó porque permitió a las hembras post reproductivas ayudar a sus parientes más amplios, lo que se conoce como el “efecto de la abuela” en las personas, pero la teoría no se había probado en ballenas hasta ahora.

“Este es el primer ejemplo no humano del efecto de la abuela en una especie menopáusica”, dijo el autor principal Daniel Franks de la Universidad de York.

“También se ha demostrado en elefantes, pero pueden reproducirse hasta el final de sus vidas. Actualmente solo conocemos cinco especies que pasan por la menopausia: las otras son ballenas piloto, narvales y beluga de aletas cortas”.

Escribiendo en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, Franks y sus colegas examinaron más de 40 años de datos del censo sobre dos grupos de orcas en las costas del estado de Washington en los Estados Unidos, así como en la Columbia Británica de Canadá.

Los individuos fueron identificados por sus formas de aletas únicas, parches de silla de montar y la presencia de mellas y rasguños, y sexados por la pigmentación distintiva alrededor de sus genitales, así como el tamaño de la aleta adulta.

Sus relaciones mutuas se dedujeron a través de observaciones de la organización social, y las madres se identificaron por su asociación repetida con sus crías jóvenes.

“También se ha demostrado en elefantes, pero pueden reproducirse hasta el final de sus vidas. Actualmente solo conocemos cinco especies que pasan por la menopausia: las otras son ballenas piloto, narvales y beluga de aletas cortas”.

El equipo, que también incluía científicos de la Universidad de Exeter, el Centro de Investigación de Ballenas de los EE. UU. Y la Estación Biológica del Pacífico de Canadá, se centró en 378 personas que se sabe que tienen una abuela materna.

Descubrieron que aquellos cuya abuela murió en los últimos dos años tenían una tasa de mortalidad 4.5 veces mayor que aquellos con una abuela viva, en los dos años posteriores a su muerte.

El efecto se amplificó significativamente en años de escasez de peces, que los investigadores juzgaron a través de los datos sobre las capturas anuales de salmón Chinook, y disminuyó en años de abundancia.

“Hemos demostrado previamente que las abuelas post-reproductivas guían al grupo por los lugares de alimentación, y que son importantes para hacerlo en momentos de necesidad, cuando el salmón es escaso”, explicó Franks.

“También se sabe que comparten alimentos directamente con parientes más jóvenes. También sospechamos de cuidado de niños “, agregó.

Si bien los investigadores identificaron que estaba en juego un efecto de abuela, estos beneficios por sí solos no explican por qué las hembras de orca pierden capacidad reproductiva en la mediana edad: las abuelas de elefantes también ayudan a sus nietos mientras continúan reproduciéndose hasta que mueren.

El equipo escribió que la capacidad reproductiva continua podría tener un costo para las ballenas y los humanos, como el conflicto intergeneracional entre las madres y sus hijas en competencia por los machos.

“En las orcas, cuando las madres y las hijas cobren, las crías de madres de [la] generación anterior tienen una mortalidad significativamente mayor”, dijo el periódico.

A los investigadores les gustaría centrarse con mayor precisión en cómo los miembros de las especies familiares unidas se ayudan y se lastiman mutuamente, utilizando drones para examinar estos comportamientos.


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