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Los jaguares desaparecidos de Ecuador: el gran gato vital para la supervivencia de la selva

Los jaguares desaparecidos de Ecuador: el gran gato vital para la supervivencia de la selva

Kimberley Brown

Quito, Ecuador, 11 de noviembre de 2019, The Guardian. – En todo el continente americano, desde el norte de México hasta Argentina, el jaguar ha sido venerado por su fuerza y poder. Pero en algunas partes de Ecuador, el gato más grande de América del Sur está cada vez más en riesgo a medida que las carreteras, la minería y la agricultura se apoderan de las selvas tropicales.

La pérdida de hábitat es la mayor amenaza para los jaguares en Ecuador, particularmente a lo largo de la costa, donde se ha perdido más del 70% de la cubierta forestal original. La gran mayoría de esta destrucción ha tenido lugar en los últimos 50 años con la expansión de las industrias de la tala y la agricultura, incluido el café, el cacao, el aceite de palma y las bananas, una de las exportaciones agrícolas más grandes del país.

La población de jaguares costeros ha sido declarada críticamente engendrada por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Galo Zapata-Ríos, director científico de la Sociedad para la Conservación de la Vida Silvestre de Ecuador, dice que solo unos pocos permanecen en una pequeña área en la costa, en el parque nacional Cotacachi-Cayapas, en la provincia norteña de Esmeraldas.

“Los jaguares históricamente se distribuyeron a lo largo de toda la costa ecuatoriana, pero ahora solo están en Esmeraldas”, dice Zapata-Ríos, quien ha estado estudiando al gato grande durante 10 años. “Esa es la consecuencia del avance de la actividad humana”.

Como uno de los depredadores más grandes de América Latina, el jaguar es esencial para mantener el equilibrio en los ecosistemas de la selva tropical. Si desaparece, todo lo que se encuentra debajo de la cadena alimentaria se ve afectado, con una sobrepoblación de roedores, la presa del jaguar, que comería más insectos y semillas, y disminuiría la regeneración de árboles y otras plantas en el bosque, dice Zapata-Ríos.

“Por eso es tan importante: es una especie que le permite conservar otras especies”, dice Jessica Pacheco, experta en especies en peligro de extinción de la World Wildlife Federation Ecuador.

Pacheco trabaja predominantemente con iniciativas de conservación del jaguar en la selva amazónica de Ecuador, donde las poblaciones aún no están tan diezmadas como en la costa.

Un estudio reciente de WWF estima que 2.000 jaguares viven en la región fronteriza amazónica de Ecuador, Colombia y Perú, en lo que se conoce como el corredor Napo-Putumayo, incluidos 21 identificados en la Reserva de Vida Silvestre Cuyabeno de Ecuador.

Pero a los conservacionistas les preocupa que la expansión de las actividades de extracción en la Amazonía conduzca a una mayor destrucción del bosque con la creación de caminos más hacia la selva tropical, reduciendo el hábitat del jaguar y aumentando su acceso a los forasteros.

“En el momento en que abres caminos, abres una puerta a un mercado de vida silvestre”, dice Pacheco.

En los últimos dos años, el presidente ecuatoriano, Lenín Moreno, ha estado buscando activamente nuevas inversiones petroleras, con la esperanza de atraer $ 800 millones para cuatro campos petroleros en la selva oriental del Amazonas. También planea duplicar el valor de la industria minera del país para 2021, que incluye el desarrollo de la minería a cielo abierto en el sur del Amazonas, rico en oro y cobre.

El aumento de la inversión china en la Amazonía también tiene a los conservacionistas preocupados de que esto pueda conducir a un mayor tráfico de jaguares, ya que abre un acceso más fácil a los mercados asiáticos. Hasta ahora, dos minas en el sur del Amazonas, las minas de cobre Mirador y San Carlos Panantza, son de propiedad china.

El tráfico de jaguares está en aumento en América del Sur, en países como Surinam, Perú, Bolivia y Brasil, ya que sus dientes, piel y huesos se usan en medicinas tradicionales chinas y joyas exóticas.

Si bien el tráfico de jaguares aún no se ha establecido en Ecuador, la caza ilegal de otras carnes silvestres, como el jabalí y el watusa, un gran roedor, es común. Con la disminución de la presa natural del jaguar, se ve obligada a comer pollos y perros de las comunidades locales, lo que provoca conflictos y competencia con los humanos por los recursos.

“Necesitamos transformar el conflicto en convivencia”, dice Pacheco. Ella cree que la conservación del jaguar solo se puede lograr trabajando con las comunidades. “Es un trabajo holístico”, agrega.

Tanto Pacheco como Zapata-Ríos han desarrollado proyectos de conservación con comunidades locales. Estos incluyen la creación de programas para educar a la gente local sobre la importancia del jaguar y enseñarles cómo configurar y ejecutar trampas para cámaras para monitorear a las poblaciones locales, dice.

Las comunidades indígenas han tenido históricamente fuertes conexiones con los jaguares y otros felinos, que a menudo fueron vistos como símbolos de fuerza y divinidad. Algunas de las primeras pruebas documentadas de felinos en Ecuador vienen en forma de reliquias y estatuas antiguas que datan de hace 3.000 años, hechas por sociedades de la era precolombina.

Gloria Ushigua, la líder indígena Sápara de la selva amazónica de Ecuador, dice que el jaguar representa la sabiduría de las montañas y protege los espíritus, de los cuales se deriva el conocimiento indígena.

“Son muy importantes”, dice Ushigua. Si el jaguar desaparece, la nación sápara “perdería todo nuestro conocimiento … Terminaríamos horriblemente”.

Los conservacionistas aún no han renunciado al futuro del jaguar en Ecuador. Incluso en la costa, Zapata-Ríos dice: “El trabajo es mucho más difícil allí, pero soy optimista de que aún podamos mantener a la pequeña población”.


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