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Cambio climático

¿Una cálida bienvenida? Los visitantes de vida silvestre advierten sobre desastres climáticos

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Stephen Moss

Londres, Inglaterra, 2 de enero de 2020, The Guardian. – Garcetas mediterráneas que se balancean en el lomo de las vacas, polillas multicolores del tamaño de una mano humana y comedores de abejas imposiblemente exóticos que buscan insectos bajo el cielo inglés. Todos están aquí como consecuencia directa de la crisis climática, que ha permitido que las especies de Europa continental extiendan sus áreas de distribución hacia el norte y luego salten a través del Canal para establecerse en el sur de Gran Bretaña.

Cada vez que salgo a caminar a lo largo de la línea de ferrocarril en desuso a través de las marismas de Avalon, cerca de mi casa en Somerset, no puedo evitar notar a estos recién llegados. Altos y elegantes, grandes garcetas blancas llegaron aquí desde Francia hace unos pocos años; ahora los encuentro cada vez que los visito. En el camino, en la reserva de Somerset Wildlife Trust en Catcott Lows, bandadas de garzas bueyeras, la misma especie que vemos en las películas de vida salvaje de África, se reúnen para alimentarse, encaramadas adecuadamente en el lomo del ganado. En otros lugares de las marismas, también se han criado garzas nocturnas secretas y pequeños patrones en los últimos años.

Una gran garceta despega de la reserva RSPB de Greylake en los niveles de Somerset. Fotografía: Mike Read / Alamy

Cuando me mudé a Somerset con mi joven familia hace poco más de una docena de años, todas estas especies eran tan raras que habrían atraído a una multitud de ansiosos twitchers. Hoy, todos, incluidos mis propios adolescentes, los dan por sentados.

Volviendo a mi propia infancia, la ahora omnipresente garceta común, esa aparición blanca persil que aparece en un humedal cerca de usted, era increíblemente escasa. Cuando, a la edad de 10 años, me topé con uno en la isla Brownsea en Dorset, fue lo más destacado de mi vida de observación de aves durante muchos años después.

El blues de cola larga se podía ver a lo largo de la costa sur de Gran Bretaña en agosto. Fotografía: Neil Hulme / Conservación de Mariposas

Y no son solo pájaros. Cuando se trata de recién llegados inesperados, los entusiastas de las mariposas y las polillas han disfrutado de un año excelente. Primero llegó la noticia en agosto de que una invasión de mariposas azules de cola larga estaba ocurriendo a lo largo de la costa sur, desde Cornwall hasta Kent. Esta mariposa de aspecto inusual, que realmente tiene una pequeña “cola” que sobresale de la parte posterior de cada ala, aparecía en los lugares más inesperados: el experto en mariposas de Sussex, Neil Hulme, incluso encontró uno poniendo huevos en plantas de guisantes en un jardín de pub. Gracias a la guía de Hulme, incluso logré ponerme al día con ellos, en el escenario igualmente improbable de un parche de tierra junto al hipódromo de Brighton.

Mientras tanto, ese grupo de activistas nocturnos conocidos como “cazadores de polillas”, de los cuales soy uno, han estado atrayendo algunas bellezas reales a sus trampas de luz. El mayor premio de este verano ha sido el maravilloso Clifden nonpareil, que literalmente significa “incomparable”.

Una de nuestras polillas más grandes y espectaculares, con una envergadura de 12 cm y un destello azul brillante en sus alas, una vez se consideró extinta en Gran Bretaña. Sin embargo, este verano, después de una ausencia de muchos años, el Clifden nonpareil ha aparecido en trampas para polillas en todo el sur de Inglaterra y Gales.

Su contraparte voladora, el colibrí hawkmoth, también ha tenido un buen año, al igual que una de nuestras especies más misteriosas y buscadas, la cabeza de la muerte.

La cabeza de una muerte hawkmoth con su distintivo patrón de calavera. Fotografía: David Chapman / Alamy

La novela y la película El silencio de los corderos se hizo famosa, o quizás eso debería ser infame.

Traídos al interior por naturalistas locales, fueron eclosionados con éxito, las polillas adultas revelaron el siniestro patrón de calavera en la parte posterior del tórax que le da nombre a la especie. Cuando fui a ver a este insecto extraordinario, emitió su famoso “chirrido”, que se suma a su aterradora reputación.

No son solo estos recién llegados los que indican los efectos del cambio climático o, como ahora lo llamamos más correctamente, la emergencia climática. Muchas especies de aves residentes están aumentando en número; al igual que los migrantes de corta distancia, como el blackcap y el chiffchaff. Estas currucas pequeñas y ordenadas ahora están pasando el invierno en Gran Bretaña (en lugar de España y el norte de África), gracias a los inviernos más suaves y la consecuente mayor disponibilidad de su alimento para insectos.

Los Blackcaps ahora pasan los inviernos en Gran Bretaña en lugar de España y el norte de África. Fotografía: David Whitaker / Alamy

Entonces, en el comentario irónico de Voltaire, todo es seguramente lo mejor, en el mejor de los mundos posibles. Por el momento, eso puede ser cierto. Sin embargo, ya en 1990, el ornitólogo y experto en migración alemán Peter Berthold advirtió que durante el período de calentamiento inicial muchas especies de aves se beneficiarían de las “condiciones celestiales”. Esto, explicó, fue una especie de período de luna de miel en el que las primaveras y los veranos más cálidos, y los inviernos más suaves, les permitirían ampliar su número y alcance.

Pero si el clima global se calienta aún más, con eventos climáticos más frecuentes y extremos, como sequías, tormentas e inundaciones, la realidad inevitablemente comenzará a morder, y todas, excepto las especies más adaptables, comenzarán a declinar. Su caída también podría acelerarse por un aumento en las poblaciones de parásitos y enfermedades, que florecen en climas más cálidos.

Irónicamente, la mariposa azul de cola larga que vi tomar el sol en agosto no puede sobrevivir a los inviernos de Gran Bretaña, al menos todavía no. Como explica Neil Hulme, necesitaría un aumento en las temperaturas promedio de varios grados, lo suficiente como para desterrar las heladas de invierno que matan a sus larvas, para colonizar Gran Bretaña permanentemente. Pero si eso sucediera, habríamos alcanzado un punto de inflexión climática, y probablemente perderíamos no solo gran parte de nuestra vida silvestre, sino que incluso pondrían en peligro nuestra propia existencia a largo plazo en el planeta.

La parte inferior de una mariposa azul de cola larga. Fotografía: Neil Hulme / Conservación de Mariposas

Es probable que el cambio ambiental rápido golpee a algunas criaturas más fuerte que a otras. En una edición reciente de la serie de Radio 4 The Life Scientific, la profesora Anne Magurran de la Universidad St Andrews habló sobre lo que ella llama “el efecto del centro comercial”. Señaló que donde quiera que vaya en el mundo hoy en día, desde Londres a Los Ángeles, Madrid a Melbourne, los centros comerciales tienden a tener los mismos puntos de venta: marcas internacionales conocidas cuyos nombres todos reconocemos.

Del mismo modo, en respuesta a una panoplia de presiones ambientales, los ecosistemas tienden a volverse más homogéneos, con algunas especies altamente adaptables que comienzan a dominar con exclusión de las menos exitosas. Como advierte Magurran, si las condiciones ambientales se vuelven cada vez más extremas, la homogeneización comenzará a ocurrir, e inevitablemente habrá pérdida de especies.

Sin embargo, como señala Magurran, todavía hay tiempo para que tomemos medidas para ayudar a salvaguardar la biodiversidad de la tierra. Por el momento, dice, la señal dominante es el cambio en lugar de la pérdida. Pero a menos que tomemos medidas rápidas y decisivas para mitigar el cambio climático, al mismo tiempo que evitamos la destrucción del hábitat, la tasa de extinción comenzará a acelerarse. Dado que muchos gobiernos parecen ir en la dirección opuesta, con una mayor desregulación y un debilitamiento de la protección del medio ambiente en la agenda, esta es una preocupación muy real. Si no actuamos, las consecuencias para la vida salvaje de Gran Bretaña son que a los generalistas exitosos les irá bien, mientras que a los especialistas no.

Cuando se trata de hacer predicciones, también debemos tener en cuenta la naturaleza inusual de las Islas Británicas, que se extienden desde Shetland, a solo unos pocos grados de latitud por debajo del Círculo Polar Ártico, hasta Scilly, que tiene su propia, casi subtropical, microclima.

Entonces, mientras disfrutamos de los beneficios a corto plazo del cambio climático en el sur, los problemas ya están comenzando a ocurrir en el otro extremo de Gran Bretaña. En la meseta de Cairngorm, nuestro único ejemplo del bioma ártico-alpino, la perdiz nival, el único pájaro británico que se vuelve blanco en invierno, está disminuyendo gradualmente, con solo unos pocos miles de pares restantes.

Hasta principios del siglo XIX, la perdiz nival se podía encontrar en una amplia franja del norte de Gran Bretaña, al sur del Distrito de los Lagos; pero hoy solo sobrevive en las Highlands. Su disminución ha sido causada por una serie de factores, incluidos los cuervos atraídos por la basura dejada por los visitantes, que se aprovechan de los huevos y polluelos de la perdiz nival. Pero un factor a más largo plazo es el clima cálido, que está alterando el hábitat y el suministro de alimentos de estas aves altamente especializadas.

Solo quedan unos pocos miles de ptarmigans en las Highlands. Fotografía: Christoph Ruisz / Alamy

En caso de que la emergencia climática continúe empeorando y las temperaturas sigan aumentando, la perdiz nival, junto con otros especialistas de las tierras altas, como el dotterel y el nevado, parece que desaparecerá como un pájaro británico en mi vida.

Recuerdo que hace muchos años escuché a alguien hablar sobre salvar el planeta “para nuestros hijos y los hijos de nuestros hijos”. En ese momento, esto se sentía como una noción abstracta; incluso un lugar más bien santuario. Ahora que tengo hijos y nietos propios, que pueden vivir para presenciar el siglo 22, esa frase se siente mucho más relevante y urgente. Si las peores predicciones para la emergencia climática se hacen realidad, con consecuencias devastadoras para la vida humana y animal en este planeta, entonces no les envidio vivir tanto tiempo.

Entonces, por mucho que disfruto viendo garcillas de ganado en mi parche local, o ponerme al día con una nueva especie de mariposa en la costa sur, mi placer está más que nunca teñido de preocupación.

Mi temor es que estos colonos pioneros no sean algo para celebrar, sino un fenómeno para advertirnos de un desastre inminente en esta nueva era de extinción.

• Stephen Moss es un naturalista y autor con sede en Somerset, donde es presidente del Somerset Wildlife Trust; también tiene una maestría en viajes y escritura de naturaleza en la Universidad Bath Spa