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Los fósiles sugieren cómo las ballenas encontraron su estilo de natación

Los fósiles sugieren cómo las ballenas encontraron su estilo de natación

Nicola Davis

Londres, Inglaterra, 12 de diciembre de 2019, The Guardian. – Parece una historia de Rudyard Kipling, pero los cazadores de fósiles dicen que tienen nuevas pistas sobre cómo se movió la ballena.

Las ballenas, tal como las conocemos hoy, evolucionaron durante millones de años desde criaturas terrestres hasta animales semiacuáticos y especies totalmente acuáticas, con las extremidades anteriores convirtiéndose en aletas, el desarrollo de la cola esponjosa y las patas traseras bien desarrolladas, una vez utilizadas para nadar, perdidas con el tiempo.

Ahora los expertos dicen que los fósiles de una ballena temprana previamente desconocida están ofreciendo nuevas pistas sobre cómo las ballenas modernas terminaron propulsándose.

“¿Cómo pasas de ser un nadador de pie a un nadador de cola? Ese es el tipo de intermediación que hemos estado buscando”, dijo Philip Gingerich, coautor del estudio y profesor emérito de la Universidad de Michigan. “La nueva ballena es demasiado tarde para estar en la línea directa [a las ballenas modernas], pero nos da una idea de cómo pudo haber tenido lugar la transición”.

Escribiendo en el diario Plos One, el equipo informa que un fósil parcial y casi completo de la nueva criatura fue desenterrado en Egipto en 2007 en un sitio conocido como Wadi al-Hitan o “Valle de las Ballenas” – un guiño a la gran variedad de otras bestias que previamente se han descubierto allí.

La nueva especie, llamada Aegicetus gehennae, tenía aproximadamente tres metros y medio de largo y es probable que haya vivido hace unos 35 millones de años, hacia el final de un período conocido como el Eoceno, y es el miembro más joven conocido del grupo de cuatro extremidades., animales semiacuáticos, conocidos como protocétidos, que salpicaban hace unos 49 millones de años.

La palabra Aegicetus se refiere tanto al esternón de la criatura, que se asemeja a un escudo, como al latín para ballena, mientras que gehennae, o “infierno”, se refiere al área en la que se encontró.

Si bien se cree que la mayoría de los protocétidos se propulsaron en el agua usando sus pies, la nueva especie muestra características que sugieren que también podría haberse movido al ondular su cuerpo en el agua, y probablemente era completamente acuática.

Ese cambio en la propulsión, según el equipo, es importante ya que podría ofrecer información sobre cómo cambió el movimiento de los animales con forma de ballena durante milenios.

Entre las características reveladoras de la nueva especie, el equipo dice que las extremidades posteriores son ligeramente más pequeñas que en otros protocétidos, mientras que las extremidades posteriores y la pelvis carecen de una conexión directa con la columna vertebral.

“Esto no tiene extremidades traseras diminutas, todavía tiene unas de muy buen tamaño”, dijo Gingerich. “[Pero] son ​​un poco más pequeños que las manos, lo cual es inusual para los protocétidos, generalmente los pies son un poco más grandes porque nadan con los pies, empujan el agua con los pies”, dijo.

Mientras tanto, la columna vertebral del animal es más grande y más alargada que la de otros protocétidos, lo que le da a la criatura más flexibilidad que podría haberle permitido mover su cuerpo para ayudarlo a moverse.

El nuevo descubrimiento no responde directamente a la pregunta de cómo surgieron las ballenas modernas: los animales que finalmente dieron lugar a las ballenas modernas se separaron de los protocétidos mucho antes de que Aegicetus gehennae nadara.

Pero Gingerich dijo que sugirió que cambios evolutivos similares podrían haber ocurrido durante ese proceso de ramificación, cambios que llevaron a los antepasados ​​de las ballenas modernas como los basilosaurios. Estas criaturas tenían dientes grandes pero pequeñas extremidades posteriores y se movían a través del agua en forma de anguila ondulando sus cuerpos.

Parece que la criatura recién descubierta habría estado nadando en los mares al mismo tiempo.

“Creo que los basilosaurios están nadando con sus cuerpos, no con sus colas per se, porque no tienen mucha casualidad, y lo que vemos en este nuevo protocetídico es que parece que nadaba más que los basilosaurios”. dijo.


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