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Un estudio halla que los dinosaurios tenían plumas revueltas por parásitos

Un estudio halla que los dinosaurios tenían plumas revueltas por parásitos

Nicola Davis

Londres, Inglaterra, 13 de diciembre de 2019, The Guardian. – Los dinosaurios pueden haber sido criaturas temibles e intimidantes que dominaron la tierra prehistórica, pero no les impidió que sus plumas revueltas por los parásitos, según descubrieron los investigadores.

Los científicos han descubierto piezas antiguas de ámbar, que datan de hace aproximadamente 99 millones de años, que contienen plumas de dinosaurio plagadas de insectos con forma de piojos. Una de las plumas incluso muestra signos de haber sido mordisqueada.

El equipo dijo que es la primera vez que se descubren insectos que comen plumas en esa época, a pesar de que muchos dinosaurios no aviarios y aves madrugadoras han sido identificados con plumaje.

“Este es el primer caso de piojos o insectos parecidos a piojos que se alimentan de plumas”, dijo el Dr. Chungkun Shih, profesor visitante de la Universidad Capital Normal en China y coautor de la investigación.

El descubrimiento hace retroceder el origen de los insectos masticadores de plumas en unos 55 millones de años. No fueron los únicos parásitos que podrían haber preocupado a los dinosaurios; investigaciones previas han demostrado que las bestias también soportaron garrapatas chupadoras de sangre.

Escribiendo en la revista Nature Communications, Shih y sus colegas revelaron cómo encontraron 10 pequeños insectos parecidos a piojos junto a dos plumas de dinosaurio dentro del ámbar birmano que se cree que datan de hace aproximadamente 99 millones de años, o posiblemente antes.

El equipo dijo que los insectos pertenecían a una especie previamente desconocida, llamada Mesophthirus engeli, y eran ninfas, una etapa inmadura del desarrollo de insectos. Entre sus características, los insectos tenían cuerpos diminutos sin alas, de 0.14 mm a 0.23 mm de longitud, fuertes partes de la boca para masticar con al menos cuatro dientes y antenas cortas y resistentes. El equipo estima que los insectos habrían alcanzado aproximadamente 0.5 mm de longitud en su fase adulta.

Shih dijo que el tamaño de los insectos fue una sorpresa, ya que las pulgas de la época eran mucho más grandes que sus contrapartes modernas. “Según nuestros estudios sobre las pulgas fósiles, pensamos que, si buscábamos piojos, el tamaño podría ser más grande que los piojos actuales, pero [resultaron ser muy pequeños”, dijo. “Eso puede explicar por qué en los fósiles de compresión [en las rocas] no podemos encontrar ningún piojo”.

Incluso dentro del antiguo ámbar, los insectos son raros. Shih dijo que el equipo observó hasta 1,000 piezas que contenían plumas de pájaros o dinosaurios preservados antes de hacer su descubrimiento.

Dijeron que los insectos en el ámbar parecían haberse alimentado de las plumas, señalando que uno de los pedazos de ámbar tenía cuatro insectos preservados en la pluma, y otros cinco cerca de él, con uno de los piojos “preservado con las piernas fuertemente abrazadas”.

[alrededor]

una púa de plumas”. La pluma en sí muestra signos de daño, con agujeros en las paletas que el equipo dijo que eran consistentes con un insecto que los masticaba.

“Este hallazgo demuestra que los comportamientos de alimentación de plumas de los insectos se originaron al menos en el Cretácico medio, acompañando la radiación de los dinosaurios emplumados, incluidas las primeras aves”, escribieron los autores.

El equipo dijo que el análisis de las dos plumas, que tenían 12.7 mm y 13.6 mm de longitud, sugiere que probablemente provenían de dos tipos de dinosaurios, uno de los cuales probablemente era un pennaraptoran, un terópodo similar a un pájaro, aunque es posible que Hay dos tipos diferentes de plumas de la misma especie.

“Esta es la primera evidencia de que un dinosaurio emplumado en realidad sufre de un parásito que mastica sus plumas”, dijo Shih.

Michael Benton, profesor de paleontología de vertebrados en la Universidad de Bristol, dio la bienvenida al estudio. “Es sorprendente y muy convincente que en un solo espécimen encuentren nueve piojos de la misma especie, cada uno de solo un quinto de milímetro de largo, aferrándose a diferentes partes de la pluma atrapada en ámbar”, dijo.

El daño a las plumas, agregó, mostró paralelos al de los parásitos modernos, y el estudio sugiere que tales insectos evolucionaron junto con el desarrollo de las plumas. “Los parásitos se ponen en marcha tan pronto como tienen la oportunidad”, dijo.


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