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Restaurando los arrecifes de coral perdidos de Jamaica

Restaurando los arrecifes de coral perdidos de Jamaica

Christina Larson

Fotografías: David J Phillip and David Goldman/AP

Jamaica, 5 de noviembre de 2019, The Guardian. – Everton Simpson mira de reojo al Caribe desde su lancha motora, escaneando las deslumbrantes bandas de color en busca de indicios de lo que hay debajo. El verde esmeralda indica fondos arenosos. El azul zafiro se encuentra sobre los prados de pastos marinos. Y el índigo profundo marca los arrecifes de coral. Ahí es donde se dirige. Conduce el bote a un lugar sin marcas que conoce como el “vivero de coral”. Simpson comenzó a trabajar como “jardinero de corales” hace dos años como parte de los esfuerzos de base para recuperar los arrecifes de coral de Jamaica desde el borde.

En el fondo del océano, pequeños fragmentos de coral cuelgan de cuerdas suspendidas. Simpson y otros buceadores atienden a este vivero submarino mientras los jardineros cuidan un lecho de flores, arrancando con cuidado los caracoles y los gusanos de fuego que se deleitan con los corales inmaduros. Cuando cada trozo crece aproximadamente al tamaño de una mano humana, Simpson los recoge en su caja para trasplantarlos individualmente a un arrecife. Incluso las especies de coral de rápido crecimiento agregan solo unas pocas pulgadas al año.

Unas horas más tarde, en un sitio llamado Dickie’s Reef, Simpson se zambulle nuevamente y usa trozos de hilo de pescar para atar grupos de corales de cuerno de ciervo a afloramientos rocosos, una unión temporal hasta que el esqueleto de piedra caliza del coral crezca y se adhiera a la roca. El objetivo es impulsar el crecimiento natural de un arrecife de coral. Y, hasta ahora, está funcionando.

Everton Simpson desenreda las líneas de coral cuerno de ciervo en un vivero dentro del santuario de peces del río Blanco. Los fragmentos de coral cuelgan de las cuerdas, como calcetines colgados en una línea de ropa.

Los arrecifes de coral a menudo se denominan “selvas tropicales del mar” por la asombrosa diversidad de vida que albergan. Solo el 2% del fondo del océano está lleno de coral, pero las estructuras ramificadas sostienen una cuarta parte de todas las especies marinas. El pez payaso, el pez loro, los meros y los pargos ponen huevos y se esconden de los depredadores en los rincones y grietas del arrecife, y su presencia atrae anguilas, serpientes marinas, pulpos e incluso tiburones. En los arrecifes saludables, las medusas y las tortugas marinas son visitantes habituales.

Con peces y corales, es una relación co-dependiente. Los peces dependen de la estructura del arrecife para evadir el peligro y poner huevos, y también se comen a los rivales del coral. Cuando desaparecen demasiados peces, el coral sufre, y viceversa.

El delicado trabajo del jardinero de coral es solo una parte de la restauración de un arrecife y, a pesar de su complejidad, es en realidad la parte más sencilla. Convencer a los pescadores de toda la vida para que reduzcan cuándo y dónde pescan y controlar los residuos vertidos en el océano son esfuerzos más complicados.

El pescador convirtió al director del santuario de peces de Oracabessa y el maestro de buceo Ian Dawson se zambulle mientras pesca submarina fuera de la zona de no captura del santuario.

Poco a poco, el esfuerzo de regreso está ganando impulso. “Los corales están regresando, los peces están regresando”, dice Stuart Sandin, un biólogo marino de la Institución de Oceanografía Scripps en La Jolla, California. “Probablemente sean algunos de los arrecifes de coral más vibrantes que hemos visto en Jamaica desde la década de 1970. Cuando le das una oportunidad a la naturaleza, ella puede repararse a sí misma. No es demasiado tarde.”

Sandin está estudiando la salud de los arrecifes de coral en todo el mundo como parte de un proyecto de investigación llamado 100 Island Challenge. Su suposición inicial fue que las islas más pobladas tendrían los hábitats más degradados, pero lo que encontró fue que los humanos pueden ser una bendición o una maldición, dependiendo de cómo manejen los recursos.

Los guardianes y los pescadores se empujan a través de aguas poco profundas mientras se dirigen al mar.
Los guardianes del santuario de peces del río Blanco patrullan a través del arrecife de la zona de no captura del santuario.

Los arrecifes de coral de Jamaica estuvieron una vez entre los más famosos del mundo, con sus estructuras de ramificación dorada y sus peces de colores brillantes residentes que llamaron la atención de los viajeros desde Cristóbal Colón hasta Ian Fleming, quien escribió la mayoría de sus novelas de James Bond en la costa norte de la isla en la década de 1950 y 1960.

En 1965, el país se convirtió en el sitio del primer centro mundial de investigación de arrecifes de coral, el Discovery Bay Marine Lab, ahora asociado con la Universidad de las Indias Occidentales. La innovadora pareja de biólogos marinos Thomas y Nora Goreau completaron una investigación fundamental aquí, incluida la descripción de la relación simbiótica entre el coral y las algas y el pionero en el uso de equipos de buceo para estudios marinos. El mismo laboratorio también proporcionó un punto de vista cuando el coral desapareció.

Peter Gayle ha sido biólogo marino en Discovery Bay desde 1985. Desde el patio fuera de su oficina, señala hacia la cresta del arrecife a unos 300 metros (985 pies) de distancia, una delgada línea marrón salpicada de olas blancas. “Antes de 1980, Jamaica tenía corales saludables”, dice. Luego varios desastres ocurrieron.

La primera calamidad fue el huracán Allen de 1980, uno de los ciclones más poderosos de la historia registrada. “Sus olas de 40 pies chocaron contra la orilla y básicamente masticaron el arrecife”, dice Gayle. El coral puede volver a crecer después de los desastres naturales, pero solo cuando se le da la oportunidad de recuperarse, lo que nunca tuvo.

La misma década, una misteriosa epidemia mató a más del 95% de los erizos de mar negro en el Caribe, mientras que sobrepesca poblaciones de peces devastados. Y los crecientes desechos de la creciente población humana de la isla, que casi se duplicó entre 1960 y 2010, liberaron químicos y nutrientes en el agua que estimulan el crecimiento más rápido de algas. El resultado: algas y algas se hicieron cargo.

 Hubo un punto de inflexión en la década de 1980, cuando pasó de ser un sistema dominado por corales a ser un sistema dominado por algas”, dice Gayle. “Los científicos lo llaman un” cambio de fase “”.

Ese parecía ser el final de la historia hasta que una alianza poco probable comenzó a inclinar el ecosistema en la otra dirección, con la ayuda de residentes como Simpson y su compañero pescador Lipton Bailey.

La comunidad pesquera de White River gira en torno a una pequeña área de atraque de botes aproximadamente a un cuarto de milla desde donde el río desemboca en el Mar Caribe. Una madrugada, cuando la luz púrpura del amanecer se filtra hacia el cielo, Simpson y Bailey suben a una lancha de motor de 28 pies llamada Interceptor.

Ambos hombres han vivido y pescado toda su vida en la comunidad. Recientemente, han llegado a creer que necesitan proteger los arrecifes de coral que atraen a los peces tropicales, al tiempo que establecen límites a la pesca para garantizar que el mar no se vacíe demasiado rápido.

El pescador Oswald Coombs está rodeado de sábalo mientras limpia sus capturas en la playa en el pueblo pesquero de Oracabessa Bay, Jamaica.
Belinda Morrow se sienta con el buzo del santuario y el director Raymond Taylor durante una reunión con pescadores locales.

En el área del Río Blanco, la solución fue crear un área protegida, un “santuario de peces”, para que los peces inmaduros crezcan y alcancen la edad reproductiva antes de ser capturados.

Hace dos años, los pescadores se unieron a las empresas locales, incluidos los propietarios de hoteles, para formar una asociación marina y negociar los límites de una zona de no pesca que se extiende a dos millas a lo largo de la costa. Una simple línea en el agua no es un elemento disuasorio; sin embargo, para que el límite sea significativo, debe hacerse cumplir. Hoy, los pescadores locales, incluidos Simpson y Bailey, se turnan para patrullar el límite en el Interceptor.

En esta mañana, los hombres conducen el bote justo afuera de una hilera de boyas naranjas marcadas como “no pesca”. ‘‘Estamos buscando infractores”, dice Bailey, con los ojos fijos en la costa rocosa. “A veces encuentras lanceros. Piensan que son inteligentes. Tratamos de vencerlos en su juego “.

Nicholas Bingham (l), toma su fusil mientras abandona la casa de Gary Gooden (r), mientras se preparan para la pesca nocturna, que está prohibida, en Stewart Town, Jamaica. Bingham y Gooden dicen que tienen que recurrir a la pesca ilegal ilegal durante la noche para compensar los salarios perdidos por las restricciones del santuario.
Bingham pesca submarina por la noche en Stewart Town, Jamaica.
El director del santuario de peces del río Blanco, Mark Lobban, destaca el arrecife protegido mientras patrulla la zona de no captura.

La mayoría de los pescadores más viejos y más establecidos, que poseen botes y establecen líneas y jaulas de alambre, han llegado a aceptar la zona de no pesca. Además, el riesgo de que se confisque su equipo es demasiado grande. Pero no todos están a bordo. Algunos hombres más jóvenes cazan con fusiles ligeros, nadando en el mar y disparando a corta distancia. Estos hombres, algunos de ellos pobres y con pocas opciones, son los intrusos más probables.

Las patrullas no llevan armas, por lo que deben dominar el arte de la persuasión. “Que entiendan esto. No es una cosa “usted” o una cosa “yo”. Esto no es personal “, dice Bailey sobre encuentros pasados ​​con infractores.

Estos son a veces esfuerzos arriesgados. Hace dos años, Jerlene Layne, gerente del cercano santuario de peces Boscobel, terminó en el hospital con una pierna magullada después de ser atacada por un hombre que había reprendido por pescar ilegalmente. “Él usó un palo para golpear mi pierna porque estaba haciendo mi trabajo, diciéndole que no puede pescar en el área protegida”, dice ella.

Layne cree que su trabajo sería más seguro con un apoyo más formal de la policía, pero no va a detenerse. “La mentalidad pública puede cambiar”, dice ella. “Si retrocedo en esto, ¿qué tipo de mensaje envía eso? Tienes que defender algo “.

Ella ha presentado cargos en la corte contra intrusos reincidentes, lo que generalmente resulta en una multa y la confiscación de equipos.

Uno de esos infractores es Damian Brown, de 33 años, que vive en un barrio costero llamado Stewart Town. Sentado afuera en una escalera de concreto cerca de su modesta casa, Brown dice que la pesca es su única opción para trabajar y cree que los límites del santuario se extienden demasiado.

Jerlene Layne (l), gerente del santuario marino de Boscobel, habla con el pescador Damian Brown, un infractor reincidente de la zona de no captura, mientras patrulla por la comunidad en Stewart Town.
El pescador con lanza Rick Walker, de 35 años, vende su captura a un comprador en un mercado de pescado en White River.

De vuelta en el área de atraque del río Blanco, Rick Walker, un pescador con lanza de 35 años, está limpiando su bote a motor. Él recuerda la temprana oposición al santuario de peces, cuando muchas personas dijeron que estaban tratando de detener su sustento.

Dos años más tarde, Walker, quien no está involucrado en el funcionamiento del santuario, pero apoya su límite, dice que puede ver los beneficios. “Es más fácil atrapar pargos y barracudas”, dice. “Al menos mis bisnietos podrán ver algunos peces”.

Cuando Colón desembarcó en Jamaica, navegó hacia la bahía de Oracabessa, que hoy se encuentra a 20 minutos en coche de la desembocadura del río Blanco. El santuario de peces de la Bahía de Oracabessa fue el primero de los esfuerzos liderados por las bases para revivir los arrecifes de coral de Jamaica. Su santuario se incorporó legalmente en 2010 y su enfoque de reclutar pescadores locales como patrullas se convirtió en un modelo para otras regiones.

“La mayoría de los pescadores están a bordo y contentos, esa es la distinción. Por eso está funcionando “, dice el gerente del santuario, Inilek Wilmot.

David Murray, jefe de la Asociación de Pescadores de Oracabessa, señala que los 60,000 pescadores de Jamaica operan sin una red de seguridad. “Pescar es como apostar, es un juego. A veces atrapas algo, a veces no lo haces “, dice. Cuando las poblaciones de peces comenzaron a colapsar hace dos décadas, algo tuvo que cambiar.

Morris Gause, Nigel Simpson y Andre Ramator se asoman al final de un muelle para observar los peces en el santuario de peces de Oracabessa.

Murray ahora trabaja como guardián en el santuario de Oracabessa, mientras continúa pescando fuera de sus límites. También pasa tiempo explicando el concepto a los vecinos.

“Se trata de personas que trabajan, es un proceso para que las personas se pongan de acuerdo sobre el límite del santuario”, dice. “Es un trabajo difícil decirle a un hombre que ha estado pescando toda su vida que no puede pescar aquí”.

Pero una vez que quedó claro que una zona de no pesca realmente ayudó a las poblaciones de peces cercanas a recuperarse, se hizo más fácil obtener apoyo. El número de peces en el santuario se ha duplicado entre 2011 y 2017, y los peces individuales se han hecho más grandes, casi triplicando su longitud en promedio, según las encuestas anuales de la agencia nacional de planificación y medio ambiente de Jamaica. Y eso aumenta las capturas en las áreas circundantes. Después de que se corrió la voz sobre Oracabessa, otras regiones pidieron consejo.

El guardián y maestro de buceo del santuario de peces de Oracabessa, Ian Dawson, busca peces mientras pesca submarina fuera de la zona de no captura del santuario. Fishing Pesco para vivir. En este momento estoy criando peces en el santuario. Si no ingresa, no puede sacar, simple “.

“Tenemos los datos para mostrar el éxito, pero aún más importante que los datos es el boca a boca”, dice Wilmot, quien supervisó el entrenamiento para ayudar a comenzar el santuario de peces en White River.

Morrow, una entusiasta de los deportes acuáticos de toda la vida, a menudo ve remar con su perro, Shadow, dirige la White River Marine Association. Ella asiste a las reuniones de pescadores y recauda pequeñas subvenciones del gobierno de Jamaica y otras fundaciones para apoyar la compra de equipos y las campañas de replantación de corales.

“Todos dependemos del océano”, dice Morrow, sentado en una pequeña oficina decorada con mapas náuticos en el Jamaica Inn de 70 años. “Si no tenemos un buen arrecife sano y un buen ambiente marino sano, perderemos demasiado. Gran parte del país depende del mar “.

Esta característica de Associated Press fue producida en asociación con el departamento de educación científica del Instituto Médico Howard Hughes. Es parte de una serie semanal de AP, ¿Qué se puede salvar?, Que narra a la gente común y a los científicos que luchan por el cambio contra enormes probabilidades.


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