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La Geological Society of America reconoce al geólogo John Fletcher del CICESE, por artículo del sismo El Mayor-Cucapah

La Geological Society of America reconoce al geólogo John Fletcher del CICESE, por artículo del sismo El Mayor-Cucapah

Ensenada, Baja California, México, 31 de agosto de 2019, México Ambiental.- El artículo “The role of a keystone fault in triggering the complex El Mayor-Cucapah earthquake ruptura”, publicado por John Fletcher (del CICESE) en la prestigiada revista Nature Geoscience, en el que propone una explicación mecánica inédita sobre la forma en que se activan múltiples fallas en un solo sismo, y que obliga a reevaluar las suposiciones básicas que emplean los sismólogos para entender la mecánica con la que opera el planeta, ganó el premio “Outstanding Paper of 2019” que otorga la Geological Society of America (GSA).

En el artículo figuran como autores además del propio Fletcher, Michael Oskin (Universidad de California, Davis) y Orlando Terán, quien es egresado del programa de doctorado en Ciencias de la Tierra de este centro de investigación.

La GSA es una sociedad científica internacional que presta servicios a miembros de la academia, el gobierno y la industria de todo el mundo. Se fundó en 1888 y desde entonces se ha dedicado a mejorar el crecimiento profesional de los geocientíficos y a fomentar la administración y el servicio de la geociencia. Su sede está en Boulder, Colorado. En su reunión anual en Phoenix, Arizona, el 24 de septiembre, le entregarán el premio al doctor Fletcher.

John Fletcher, explicó que este trabajo desarrolla una nueva explicación sobre el origen de sismos de gran magnitud con base en interacciones mecánicas entre fallas.

El sismo analizado fue el de magnitud 7.2 que ocurrió el 4 de abril de 2010 en las cercanías de Mexicali, Baja California, en el sistema de fallas El Mayor-Cucapah, un sitio en el que Fletcher, junto con colegas y estudiantes de este centro, trabajan desde 1994.

El sismo activó movimiento en siete diferentes fallas geológicas -cercanas, y conectadas con diversas orientaciones-, lo que produjo la ruptura más compleja documentada en el margen de las placas Norteamérica – Pacífico. Muchas de estas fallas que se activaron, eran desconocidas antes del desplazamiento y no se sospechaba que fueran capaces de actuar juntas, y producir un sismo tan grande.

Merced a un análisis detallado y multidisciplinario obtuvieron un resultado que, en principio, parecía físicamente imposible, pues la presión tectónica responsable del sismo rebasó por mucho el límite de fricción de la mayoría de las fallas activadas en el evento.

Ante las evidencias, Fletcher y sus compañeros, propusieron la hipótesis de falla keystone, la cual establece que la presión tectónica puede rebasar el límite de fricción de otras fallas si están soportadas por una o más fallas keystone. El nombre deriva de la palabra Keystone, que es un término arquitectónico que se refiere a la piedra clave ubicada en el centro de un arco para soportar los flancos; si se remueve esta piedra clave se colapsa el resto de la estructura.

En este contexto, a hipótesis propone que cuando la presión tectónica llega al límite de fricción para esa falla, se activan espontáneamente las demás fallas aumentando la magnitud del sismo y la complejidad de la ruptura.

El propio John Fletcher, señala que el artículo provee nuevos criterios para la evaluación de riesgo sísmico y resuelve controversias que han existido durante cinco décadas sobre la mecánica de fallas mal orientadas, incluyendo la falla de San Andrés y toda la clase de fallas normales de bajo ángulo.

Aunque el tema es novedoso, el artículo ya tiene 23 citas y sus avances fueron aplicados a la interpretación mecánica de dos sismos en Nueva Zelanda (Kaikoura y Darfield, de magnitudes 7.8 y 7.2 respectivamente), reportó el científico al señalar que el premio representa un reconocimiento importante para nuestro programa de posgrado, ya que dos de los tres autores son del CICESE.


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