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Isla Henderson: el paraíso del Pacífico que gime bajo 18 toneladas de desechos plásticos

Isla Henderson: el paraíso del Pacífico que gime bajo 18 toneladas de desechos plásticos

Andrea Vance e Iain McGrefor

Londres, Inglaterra, 2 de agosto de 2019, The Guardian. – La isla Henderson, deshabitada y un día cruzando el mar desde el signo más cercano de la civilización, debería ser un paraíso virgen.

En cambio, sus playas, que recibieron el estatus de patrimonio mundial de la Unesco en 1988, son un monumento a la cultura destructiva y desechable de la humanidad.

A lo largo de un tramo de playa arenosa de 2,5 km, se estima que se han acumulado 18 toneladas de plástico durante décadas a un ritmo de varios miles de piezas de plástico por día.

Debido a su aislamiento en el Pacífico, se sabe poco sobre la isla y los orígenes de la basura que se acumula a su alrededor. Entonces, en junio, un equipo de científicos, conservacionistas y dos periodistas de Stuff.co.nz de Nueva Zelanda pasaron dos semanas recolectando seis toneladas de basura para obtener más información.

La Isla Henderson es una mota de tierra en el sur del Océano Pacífico, parte de la cadena de la Isla Pitcairn. Se encuentra en la tercera área protegida marina más grande del mundo, por lo que la pesca comercial y la minería del fondo marino son ilegales. Con árboles de coco que se balancean, arena teñida de rosa y aguas turquesas que rompen sobre un arrecife de coral, es un santuario importante para la cría de aves marinas y el hogar de cuatro aves terrestres endémicas: una paloma de la fruta, lorikeet, curruca de caña y el valiente crake no volador. El atolón se encuentra bajo en el Pacífico, casi 10 km de largo y 5 km de ancho.

Gran parte de los escombros se desplaza a tierra en East Beach, bordeada por un arrecife de coral implacable y propensa a fuertes vientos, lo que hace posible el acceso solo a través de una caminata de 75 minutos y 5 km a través de una densa vegetación y coral escarpado y resbaladizo.

La limpieza comenzó con el conservacionista marino Johnny Briggs midiendo un tramo de arena usando su aplicación de carrera. La primera tarea fue eliminar todas las boyas de pesca de esa área.

En total, 1.200 fueron reunidos.

Luego vienen las piezas más grandes de plástico rígido. Los contenedores, botellas de agua, cestas de lavandería y asientos de inodoro están repletos de sacos. Se recoge cualquier cosa más grande que una tapa de botella.

“Se necesita mucho tiempo para arrastrar las manos y las rodillas para agarrarlo todo”, dice el ambientalista estadounidense Brett Howell, quien lidera la limpieza. “Ciertamente te sientes más impactante cuando vas tras las boyas y las cosas grandes porque realmente ves la diferencia”.

En días alternos, se utilizan técnicas rigurosas de recopilación de datos. Cada artículo es contado, catalogado, pesado y registrado por Briggs y el experto británico en reciclaje James Beard para que los científicos puedan comparar los datos con los recopilados en 2015.

Antes del largo viaje de regreso, el final de cada día está marcado con una foto. “Es muy gratificante ver el progreso … se puede ver que hay una diferencia real en la apariencia de la playa”, dice Beard.

A pesar de la protección brindada a la región, el equipo estima que el 60% de lo que recogen parece estar asociado con la pesca industrial.

Las boyas de pesca totalizaron alrededor del 40% del peso, mientras que la cuerda y las redes representaron el 20%. También había alrededor de una docena de dispositivos de agregación de peces (DCP), balsas rudimentarias con redes que podían colgar hasta 100 metros debajo de la superficie. Una boya conectada por satélite transmitió la ubicación a un barco pesquero. Algunos llegaron a la costa incluso mientras trabajaba el equipo de limpieza.

Dado que la pesca está prohibida en el santuario de 830,000 kilómetros cuadrados, la policía de Nueva Zelanda y el gobierno británico ahora están investigando los DCP encontrados por el equipo de limpieza, con el fin de enjuiciar a los propietarios.

En 2012, el consejo de Pitcairn votó para crear la reserva marina, pero es incapaz de detener ola tras ola de basura plástica que llega a las costas de Henderson.

La basura se transporta allí en el poderoso Gyre del Pacífico Sur, una corriente gigante que se mueve en sentido antihorario a través del océano.

Se cree que la mayor parte del plástico es de América del Sur o de barcos que pasan. Pero el equipo encontró espíritus embotellados en Japón, Escocia y Puerto Rico; una bota de goma fabricada en los Países Bajos; y un casco de los Estados Unidos.

Todos los días los artículos para el hogar cubrían la playa: cestas de lavandería, inodoros, máquinas de afeitar, cepillos de dientes y docenas de cordones de zapatos.

En un tramo de arena de 600 metros, el equipo contó 909 tapas de botellas. La separación de las tapas molesta al experto en reciclaje Beard. ¿Qué pasó con el resto de la botella?

“Creo que en este punto es que el PET [tereftalato de polietileno] es más pesado que las tapas de plástico … y se hunden”, dice. “Entonces, por cada tapa de botella que encontramos, hay una botella en algún lugar del océano que se ha hundido hasta el fondo”.

Un contenedor, 500 animales muertos.

Además de ser antiestético, la basura puede ser mortal. Los plásticos de un solo uso a menudo se encuentran en el estómago de las aves marinas y las ballenas muertas. Otras criaturas marinas quedan atrapadas fatalmente.

Los cangrejos ermitaños se suben a contenedores de plástico, quedan atrapados y mueren de hambre bajo el sol abrasador. El hedor en descomposición atrae a otros cangrejos, que también perecen. Un contenedor de pesticidas volcado en la playa contenía los cadáveres de 500 criaturas.

Los plásticos se descomponen y terminan como microplásticos, definidos como elementos de menos de 5 mm de diámetro, y nanoplásticos (menos de 0.001 mm), que terminan en la cadena alimentaria.

Aunque la tripulación elimina toda la basura visible, la mayor parte de la contaminación yace oculta, desintegrándose en la costa, con un estimado de 2,000 artículos pequeños por metro cuadrado.

El oceanógrafo Simeon Archer-Rand, del Centro Británico de Ciencias de la Pesca y la Acuicultura del Medio Ambiente, buscó basura del fondo marino. Su cámara subacuática capturó 4.000 imágenes que fueron analizadas para rastrear cómo la basura podría haberse movido en las mareas y su efecto en la vida marina.

También tomó muestras de la playa y cubrirá minúsculas partículas de plástico, algunas tan delgadas como un cabello humano, con una mancha roja que las hará visibles bajo la luz ultravioleta, para permitir el recuento.

El clima empeoró en el transcurso de la expedición, por lo que el equipo de limpieza se vio obligado a dejar la basura en la playa. Solo se eliminaron algunas muestras para investigación. El resto ahora se encuentra en 13 estaciones de recolección, arrastrado más allá de la marca de la marea alta y amontonado en el matorral de la playa.

Otros 14 grandes trozos de plástico se dejaron deliberadamente en la playa, por lo que cuatro cámaras digitales pudieron rastrear lo que les sucede.

El vicegobernador de Pitcairn, Robin Shackell, y el líder de limpieza de playas Brett Howell, estaban buscando opciones para mover el resto de la basura.

Con el tiempo, Howell espera que pueda enviarse a Costa Rica y transformarse en un material de vivienda de bajo costo. El plástico no reciclable se calienta y se tritura en partículas finas livianas llamadas agregado que luego se agrega al concreto.

Howell dice que la contaminación de Henderson es un claro recordatorio de que los desechos plásticos nunca desaparecen realmente. Para resolver el problema y mantener los escombros de los océanos, debe haber un cambio en la forma en que los consumidores usan el plástico, que actualmente se trata como un producto barato, para tirarlo después de un solo uso.

“Si esto no es una llamada de atención que necesitamos para cambiar nuestras cadenas de suministro globales, llegar a una economía circular, no sé qué es”.

Esta es una versión editada de un artículo completo publicado por Stuff.co.nz.


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