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Huesos de ballenas antiguas encontrados en tres sitios romanos de procesamiento de pescado

Huesos de ballenas antiguas encontrados en tres sitios romanos de procesamiento de pescado

Nicola Davis

Italia, Roma, 11 de julio de 2018, The Guardian.- Los huesos antiguos encontrados alrededor del Estrecho de Gibraltar sugieren que los romanos podrían haber tenido una próspera industria ballenera, según los investigadores.

Los huesos, que datan de los primeros siglos AD o antes, pertenecen a las ballenas grises y ballenas francas del Atlántico Norte: especies migratorias costeras que ya no se encuentran en aguas europeas.

Los investigadores dicen que esto no solo sugiere que estas ballenas podrían haber sido comunes alrededor de la entrada al Mediterráneo en tiempos de los romanos, sino que los romanos podrían haberlas cazado.

Agregan que los romanos no habrían tenido la tecnología para cazar especies de ballenas encontradas en la región hoy en día – espermatozoides o ballenas de aleta que viven más lejos en el mar – lo que significa que la evidencia de la caza de ballenas podría no haber sido algo que los arqueólogos e historiadores buscaban.

“Son las [especies] costeras las que marcan la diferencia”, dijo la Dra. Ana Rodrigues, primera autora de la investigación del Centro de Ecología Funcional y Evolutiva, CEFE, en Francia.

La ballena franca fue una vez muy extendida en el Atlántico Norte, con áreas de reproducción frente a la costa norte de España y el noroeste de África, pero fue cazada por balleneros medievales vascos, entre otros, y ahora solo se encuentra en el Atlántico Norte occidental. Las ballenas grises desaparecieron del Atlántico Norte en algún momento del siglo XVIII, y ahora solo se encuentran en el Pacífico.

Hasta los descubrimientos recientes, no estaba claro si el hábitat de las ballenas había incluido alguna vez el Mediterráneo: la región es lo suficientemente sureña como para que los animales paren allí después de alimentarse en áreas más al norte. Si bien hay un puñado de informes históricos de ballenas francas que surgen en el Mediterráneo, el único avistamiento confiable de ballenas grises en la región fue en 2010 y se cree que fue un individuo equivocado que apareció desde el Pacífico.

Escribiendo en la revista Proceedings of the Royal Society B, Rodrigues y un equipo de arqueólogos y ecologistas, describen cómo se propusieron resolver el problema examinando 10 huesos, que se cree provienen de ballenas, recolectados durante excavaciones arqueológicas recientes o alojados en colecciones de museos. Estos huesos provenían de cinco sitios: cuatro alrededor del Estrecho de Gibraltar y un sitio en la costa del noroeste de España, tres de los cuales estaban vinculados a las industrias romanas de salificación de pescado y salsas de pescado.

El equipo combinó análisis anatómicos previos con nuevos análisis basados ​​tanto en el ADN extraído de los huesos como en su colágeno, una proteína cuya composición difiere entre los grupos de especies y que se degrada más lentamente que el ADN.

Si bien se descubrió que uno de los huesos era de un delfín y otro de un elefante, posiblemente un animal de guerra, tres fueron identificados como ballenas grises, y dos como ballenas francas del Atlántico Norte con otro sospechoso de ser de esta última especie. Todos fueron encontrados por fecha de carbono como de época romana o prerromana: hallazgos respaldados por datación basada en información de los sitios arqueológicos.

El equipo dice que el descubrimiento sugiere que las ballenas francas grises y del Atlántico Norte eran comunes en las aguas alrededor del estrecho de Gibraltar durante la época romana, ya que los huesos de ballena rara vez terminan en el registro arqueológico y no son posesiones apreciadas.

Esta teoría está respaldada por escritos de la época: Plinio el Viejo, un ferviente naturalista que murió en la costa de Pompeya durante el desastre volcánico, parece referirse a las crías de ballenas en las aguas costeras de Cádiz en el invierno en su Naturalis Historia. Y si las ballenas estaban presentes, el equipo dice que es posible que los romanos las cazaran.

El equipo dice que la ubicación de los huesos, y otra evidencia, sugiere que las ballenas incluso podrían haber ingresado más al mar Mediterráneo para parir.

La Dra. Vicki Szabo, experta en historia ballenera de la Universidad de Carolina del Oeste, dijo que el estudio ofrecía una rara visión de los hábitats pasados ​​de las ballenas y respaldaba ideas de que la caza industrial podría haber ocurrido mucho antes de lo que se pensaba, aunque su escala no está clara. “Las ballenas se consideran arqueológicamente invisibles porque se transportan pocos huesos de la costa al sitio, así que creo que en ese contexto esta concentración de especies que tienen es significativa”, dijo.

Mark Robinson, profesor de arqueología ambiental en la Universidad de Oxford, dijo que ha habido sugerencias durante una década de que algunos sitios romanos con cubas de pescado en la región podrían haber estado vinculados a la caza de ballenas. “El autor griego Oppian, escribiendo en el siglo II dC, describe a las ballenas cazadas en el Mediterráneo occidental arponándolas en la superficie, también utilizando tridentes y hachas para matarlas, atándolas a un barco y luego arrastrándolas a la orilla. ”

Sin embargo, la Dra. Erica Rowan, arqueóloga clásica en Royal Holloway, Universidad de Londres, dijo que mientras el estudio sugiere que los hábitats de las ballenas probablemente se extendieron para incluir la región de Gibraltar, cuán comunes eran las ballenas y si los romanos las cazaban industrialmente como lo hicieron con los peces como el atún, no está claro, sobre todo porque el estudio incluyó solo un puñado de huesos de un período que abarca varios cientos de años.

“Creo que si estas ballenas estuvieran presentes en tal cantidad y fueran atrapadas a escala industrial tendremos más evidencia, quizás no en el registro arqueológico del zoológico, sino en el registro de cerámica y en las fuentes literarias”, dijo. “Los romanos comieron y hablaron sobre una enorme variedad de pescados y mariscos, y si la ballena fue ampliamente explotada y exportada, entonces extrañamente está ausente en muchas discusiones”.

Pero Rodrigues tiene más esperanzas sobre lo que el descubrimiento nos dice. “Creo que [este estudio] puede cambiar nuestra perspectiva de la economía romana”, dijo.


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