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El hombre que pavimenta las carreteras de la India con plástico viejo

El hombre que pavimenta las carreteras de la India con plástico viejo

Kamala Thiagarajan

Madurai, India, 11 de julio de 2018, The Guardian.- A los 73 años, el Dr. Rajagopalan Vasudevan es aproximadamente tan viejo como la producción masiva de plástico. Pero esa no es la razón por la cual el profesor de química tiene una debilidad por el material tan difamado.

“El plástico no es el problema”, dice el venerable científico en su oficina en la ciudad sureña de Madurai. “Estamos. El plástico no obstruiría nuestros océanos o nuestros vertederos si no lo arrojamos allí en primer lugar. Y hay tanto que podemos hacer con él en su lugar”.

Él debería saber. En enero de este año, el Dr. Vasudevan fue honrado con uno de los premios civiles más importantes de la India, el Padma Shri, por su innovadora investigación sobre la reutilización de desechos plásticos, de una manera muy inusual.

La idea surgió de su taller en la Facultad de Ingeniería de Thiagarajar en Madurai desde 2001. Inquieto por las llamadas a prohibir el plástico, que creía que era importante para los pobres, quería encontrar una solución a los crecientes desafíos ambientales que planteaba.

“Prohibir el plástico y puede afectar gravemente la calidad de vida de una familia de bajos ingresos”, dice. “Pero si lo quemas o lo entierras, está destinado a afectar el medio ambiente”.

Y así, comenzó una serie de experimentos en su taller para descubrir técnicas efectivas de eliminación. En estado fundido, descubrió que el plástico tenía la propiedad de una excelente carpeta. Siguiendo el principio de que algo similar atrae, el doctor Vasudevan observó otra sustancia química de naturaleza similar: el betún, una sustancia negra alquitranada que se combinaba con la grava para pavimentar los caminos.

“El betún, una mezcla altamente heterogénea de hidrocarburos, está en efecto, compuesto de polímeros similares al plástico”, dice. Cuando se añadió plástico fundido a la mezcla de piedra y betún, el Dr. Vasudevan descubrió que, fiel a su naturaleza, el plástico se pegaba rápidamente y unía ambos materiales.

El plástico modificado con betún mejoró la resistencia a la tracción de la carretera haciéndola más duradera y flexible. El plástico también evitó la formación de baches. Cuando la capa de plástico fundido llenó el espacio entre la grava y el betún, impidió que el agua de lluvia se filtrara y causara defectos estructurales.

Cuando el difunto Dr. Abdul Kalam, ex presidente y científico de India visitó el Colegio Thiagarajar, alentó al Dr. Vasudevan a colocar el primer camino pavimentado de plástico dentro del campus. “Me pidió que hiciera las carreteras grises, ya que las carreteras negras absorben y atrapan el calor”, dice el Dr. Vasudevan. En 2002, pavimentó un camino de 60 pies dentro del campus con betún modificado con plástico. El camino todavía está intacto hoy. Recibió una patente para el proceso en 2006. Desde entonces, se han pavimentado casi 10,000km de caminos indios utilizando su técnica.

En el taller del Dr. Vasudevan, plástico triturado en grandes contenedores brilla como confeti brillante. Estos son los restos del material plástico que usamos (y desechamos) en nuestra vida cotidiana. Plástico de botellas de agua, bolsas de portátiles, bolsas de un solo uso con un grosor de menos de 50 micras; todo tipo de residuos de plástico se alimenta en su trituradora y se reduce a tiras.

Un asistente demuestra, en una escala mucho más pequeña, cómo funciona el proceso de colocación de la carretera de plástico.

El asfalto se calienta a una temperatura de 170 ° C (338 ° F). El plástico triturado por debajo de 70 micras (incluidos los fragmentos de plástico de varias capas) se rocía sobre él. Los pedazos de plástico aparentemente desaparecen, derritiéndose en el rojo calor. El betún calentado se agrega a continuación. El plástico fundido se amolda con el betún y la piedra y da como resultado una superficie de alquitrán brillante.

“Cuando usamos plástico como aglutinante, estamos reduciendo la cantidad de betún que se utiliza normalmente para la colocación de carreteras en un 6-8%”, dice el Dr. Vasudevan.

Un camino regular requiere 10 toneladas de betún por cada kilómetro. Sin embargo, una carretera de plástico requiere solo nueve toneladas de betún y una tonelada de plástico residual para el recubrimiento. Entonces, por cada km, las carreteras de plástico ahorran hasta una tonelada de betún.

“Nuestro planeta se está ahogando en un envase de comida rápida que no es reciclable”, dice Almitra Patel, miembro del comité de la corte suprema de la India para la gestión de residuos sólidos. “Si (esta tecnología) se adopta seriamente en todas las ciudades para todos los laminados de película múltiple, tiene el potencial de lograr un relleno sanitario casi nulo, sin dejar casi nada para su eliminación final”.

El verdadero desafío radica, dice ella, en recolectar todos los voluminosos embalajes postconsumo.

Para los ecologistas que creen que la tecnología podría ser dañina debido a los humos tóxicos de los residuos de plástico, el Dr. Vasudevan señala que el plástico utilizado se ablanda a 170 ° C. “El plástico se descompone y libera humos tóxicos solo si se lo calienta a temperaturas superiores a 270 ° C (518 ° F). Entonces no hay dudas de que se están liberando gases tóxicos “, dice. Como el plástico recubre la piedra e interactúa con el betún caliente, sus propiedades cambian y no se descompone cuando se expone a la luz y al calor.

La doctora Noreen Thomas, experta en ciencia de polímeros de la Universidad de Loughborough, dijo que el proceso parecía ser una solución imaginativa, pero advirtió que los desechos plásticos a menudo son una mezcla compleja de materiales que no funcionarían bien con las operaciones del Dr. Vasudevan. Algunos podrían arder en el calor, y otros, dijo, podrían resultar insatisfactoriamente suaves como la superficie de la carretera.

“Siempre existe un riesgo al calentar o quemar residuos plásticos mezclados en un ambiente abierto cuando se desconoce la composición de los desechos plásticos”, dijo. “Es importante encontrar más aplicaciones para desechos plásticos mixtos, pero aún más importante para asegurar que no se genere más contaminación ambiental al hacerlo”.

No obstante, al menos 16,000km de carreteras se han pavimentado posteriormente en el estado de Tamil Nadu. Desde entonces, el gobierno nacional aprobó la idea y sancionó al menos 13,000km en todo el país para ser pavimentados con el material también. De esto, 8.600 km ya se han completado, dice el Dr. IK Pateriya del Ministerio de Desarrollo Rural en Delhi.

Usando el mismo proceso para unir desperdicios de plástico y piedra con materiales como piedra caliza, residuos cerámicos y granito, el Dr. Vasudevan ha creado otro material de construcción ecológico que consume hasta un 40% más de plástico de desecho que el utilizado en el proceso de colocación de carreteras. Él llama a este material “plastia” y dice que es duradero, duradero y barato.

Cada bloque de plastia consume casi 300 bolsas de plástico y entre cuatro y seis botellas de plástico.

Una baldosa de piedra que mide un metro cuadrado tiene un costo de fabricación de 100 rupias, aproximadamente 1 libra… 60 placas serían suficientes para construir un baño ecológico, dice el Dr. Vasudevan. El material también podría usarse para pavimentar aceras, reemplazar el cemento, él dice.

En la actualidad, los grupos de autoayuda de varios estados de la India, los ciudadanos locales y las escuelas colaboran para ayudar al Dr. Vasdevan a recolectar desechos plásticos.

“Es hora de dejar de ver el plástico como enemigo y convertirlo en nuestro mayor recurso”, dice el Dr. Vasudevan.

Este artículo es parte de una serie sobre posibles soluciones a algunos de los problemas más difíciles del mundo. ¿Qué más deberíamos cubrir? Envíenos un correo electrónico a theupside@theguardian.com


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