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Descubren el bosque fósil más antiguo de Asia

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Madrid, España, 19 de agosto de 2019, Europa Press El ejemplo más grande de un bosque devónico, 250.000 metros cuadrados de árboles de licópsidos fosilizados, ha sido descubierto recientemente cerca de Xinhang, en la provincia china de Anhui.   

Este bosque fósil es el primer ejemplo de bosque en Asia y ha sido descrito en Current Biology por investigadores de las universidades de Pekín y Linyi, en China.   

El período Devónico, que fue desde hace 419 millones a 359 millones de años, es conocido por el tiktaalik, un pez con aletas lobuladas que a menudo se presenta arrastrándose a la tierra. Sin embargo, la ‘edad de los peces’, como se llama el período, también vio un proceso evolutivo en las plantas.

Los árboles licópsidos encontrados en el bosque de Xinhang se parecían a palmeras, con troncos sin ramas y coronas frondosas, y crecieron en un entorno costero propenso a las inundaciones. Estos árboles tenían normalmente menos de 3,2 metros de altura, pero el más alto se estimó en 7,7 metros, más alto que una jirafa de tamaño medio.

Los licópsidos gigantes definirían más tarde el período Carbonífero, que siguió al Devónico, y se convertirían en gran parte del carbón que se extrae hoy. El bosque Xinhang representa los primeros sistemas de raíces que hicieron posible su altura. Se han encontrado otros dos bosques fósiles devonios: uno en Estados Unidos y otro en Noruega.

 “La gran densidad y el pequeño tamaño de los árboles podrían hacer que el bosque de Xinhang sea muy similar a un campo de caña de azúcar, aunque sus plantas se distribuyen en parches –dice Deming Wang, profesor de la Facultad de Ciencias de la Tierra y del Espacio en la Universidad de Pekín y coautor del artículo junto con Min Qin, de la Universidad de Linyi–. También podría ser que el bosque de licopsidos de Xinhang era muy parecido a los manglares a lo largo de la costa, ya que se encuentran en un entorno similar y desempeñan funciones ecológicas comparables”.

Los árboles fosilizados son visibles en las paredes de las canteras de arcilla de Jianchuan y Yongchuan, sobre un lecho de arenisca de cuatro metros de espesor. Algunos fósiles incluían estructuras similares a piñas con megaesporas, y los diámetros de los troncos fosilizados se usaron para estimar las alturas de los árboles. Los autores comentaron que era difícil marcar y contar todos los árboles.

 “La cantera de Jianchuan ha sido minada durante varios años y siempre hubo algunas excavadoras trabajando en la sección. Las excavaciones en las canteras han beneficiado nuestro hallazgo e investigación porque cuando las excavadoras se detienen o se van, nos acercamos a los muros altos y buscamos troncos de licópsidos que hayan quedado a la vista –explica Wang, quien, con Qin, encontró la primera colección de troncos fósiles en la mina en 2016–. El descubrimiento continuo de nuevos fósiles de árboles in situ es fantástico. Como dice un viejo dicho: lo mejor siempre está por llegar”.


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