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Cómo se evitó que Ciudad del Cabo se quedara sin agua

Cómo se evitó que Ciudad del Cabo se quedara sin agua

Ciudad del Cabo, África, 8 de mayo de 2018, The Guardian.- A fines del año pasado, cuando el gobierno sudafricano enfrentaba la perspectiva de que su ciudad más grande se quedara sin agua, tomaron una apuesta sin precedentes.

El gobierno anunció el “día cero”, un momento en que los niveles de las presas serían tan bajos que apagarían los grifos en Ciudad del Cabo y enviarían personas a los puntos de recolección de agua comunales.

Esta noción apocalíptica provocó el almacenamiento de agua y el pánico, causó una caída en las reservas de turismo y levantó el espectro de la agitación civil.

También funcionó. Después de años de tratar de convencer a los residentes de conservar, la campaña agresiva sacudió a las personas para que actuaran. El uso del agua estaba (y aún está) restringido a 50 litros por persona por día. (En 2016, el promedio diario de uso per cápita en California fue de 321 litros). Los hogares que exceden el límite enfrentan fuertes multas, o tener un medidor instalado en su casa que apaga el agua una vez que pasan.

Los habitantes de Capeton comenzaron a bañarse sobre cubos para capturar y reutilizar esa agua, reciclando el agua de la lavadora y limitando los lavados de vapores a una vez al día.

“Fue lo que más se habló en Ciudad del Cabo durante meses cuando tenía que serlo”, dice Priya Reddy, directora de comunicación de la ciudad. “No fue una solución bonita, pero no fue un problema bonito”.

El consumo de agua en Ciudad del Cabo disminuyó de 600 millones de litros por día a mediados de 2017 a 507 millones de litros por día a fines de abril. Eso aún es corto de los 450m que la ciudad debería estar usando, pero Reddy dice que no podría haberse logrado de otra manera. “Realmente teníamos que hacerlo lo suficientemente alarmante, de lo contrario habría pasado el día cero”.

“La campaña del día cero hizo que todos pensáramos dos veces sobre el agua”, dice Sue Fox, después de recolectar varios litros de agua potable para su hogar en un manantial natural en Newlands, un exclusivo enclave de Ciudad del Cabo. “Nunca, nunca, nunca volveremos a dar agua por sentado”.

A medida que las temperaturas globales continúan aumentando, las ciudades de todo el mundo tendrán que descubrir cómo hacer más con menos agua. La respuesta multifacética de Western Cape a su crisis hídrica -desde innovaciones agrícolas hasta la reducción del uso de agua en las ciudades y la diversificación de las fuentes de suministro de agua- podría servir como modelo para las ciudades que, como Ciudad del Cabo, ven represas casi vacías.

“Hemos excedido los límites mucho más que la mayoría de las otras ciudades”, dice el vicealcalde Ian Neilson, que está a cargo de la respuesta de la crisis del agua de la ciudad. “Millones de personas han respondido, literalmente millones”.

Pero no todas son historias positivas de innovación, responsabilidad y altruismo. Según algunas estimaciones, los agricultores de la zona afectada por la sequía han tenido que abandonar hasta la cuarta parte de sus cultivos, y se han perdido decenas de miles de trabajos agrícolas en la refriega.

“Este es el que me deprime más”, dice Derick van Zyl señalando una larga hilera de árboles resecos en su huerto de manzanos. Estos árboles en Esperanto Farm producen manzanas Pink Lady, una variedad codiciada que se exporta miles de millas al Reino Unido y Europa. No han sido regadas en meses.

Esperanto es una de las cientos de granjas frutales en la provincia de Western Cape de Sudáfrica que ha tenido que ser creativa para hacer frente a la sequía. A pesar de que las presas de Esperanto tienen 28% de capacidad a partir del pasado mes de octubre, la mayoría de sus huertos han tenido más suerte que estos desaliñados Pink Ladys, gracias a hacks de ahorro de agua como el riego nocturno, acolchado y concentración de agua alrededor de los sistemas de raíces de los árboles.

La producción ha bajado, pero no tanto como podría ser.

Encontrar maneras de cultivar con menos agua es la nueva normalidad, dice Van Zyl. Incluso si la sequía del Cabo Occidental termina con la próxima temporada de lluvias, y eso es un gran cambio climático, significa que las temperaturas más cálidas están en camino, dice. “No va a haber más agua. Tendremos que cumplir con lo que tenemos”.

La combinación de medidas parece haber evitado el armageddon del agua, por ahora. La Ciudad ha retrasado la fecha del día cero hasta 2019.

El movimiento se encontró con una mezcla embriagadora de alivio y exasperación. La gente se preguntaba si había sido un engaño o un intento de que la ciudad ganara dinero con las multas de agua más elevadas.

La ciudad también se ha enfrentado a las críticas de que permitió la agitación política dentro del Ayuntamiento – La alcaldesa Patricia De Lille ha estado bajo fuego durante meses – para frenar su respuesta a la crisis del agua.

Neilson, el teniente de alcalde, dice que la decisión de suspender el día cero se redujo a la transparencia. “Se trataba de ser honesto con el público”, dice Neilson. “La gente nos llamaría rápidamente si no dijéramos la verdad. Nuestra credibilidad se perdería”.

Ahora la ciudad está a cargo de la onerosa tarea de asegurarse de que los residentes no vuelvan a sus viejos hábitos. Aunque el día cero está fuera de la vista inmediata, las presas principales que suministran agua al Cabo Occidental todavía tienen solo un 20% de su capacidad. Si las lluvias no aparecen durante el invierno de Sudáfrica, el día cero todavía podría ocurrir.

Para entonces, sin embargo, la ciudad espera aumentar el suministro de agua de la ciudad a través de métodos que no dependen de la lluvia, como la reparación de la infraestructura de suministro de agua, la perforación de pozos para acceder al agua subterránea, la desalinización y la reutilización del agua.

Muchas ideas sobre cómo llevar más agua a Ciudad del Cabo han pasado por el escritorio de Neilson, incluida la siembra de nubes, la recolección de agua desde el aire e incluso el remolque de un iceberg de 100 millones de toneladas de la Antártida.

“Cuando alguien te lo cuenta por primera vez, piensas que es una idea loca”, dice Nick Sloane, un salvador de barcos que ha estado lanzando la idea del plan iceberg. “Pero cuanto más aprendes al respecto, es como, ‘¿Por qué no?’ Simplemente decirle a toda una ciudad que nadie puede darse un baño nuevamente, dice Sloane, es la” respuesta incorrecta”.

A otros les gustaría ver que la ciudad busque soluciones a largo plazo más cerca de casa. Christine Colvin, una experta en recursos hídricos del World Wildlife Fund, ha estado presionando al gobierno para que elimine las especies invasoras sedientas como el pino, el eucalipto y el acacia, que agotan las reservas de la represa.

Al eliminar las plantas no autóctonas que absorben 38 millones de metros cúbicos de agua preciosa cada año, Colvin dice que Ciudad del Cabo podría obtener un 7% más de agua anualmente.

WWF ha estado diciendo esto por un tiempo, pero cuando las presas estaban llenas, nadie estaba escuchando. “No había realmente ningún caso”, dice Colvin. “Ahora, nuestras presas se están secando”.

Este artículo es parte de una serie sobre posibles soluciones a algunos de los problemas más difíciles del mundo. ¿Qué más deberíamos cubrir? Envíenos un correo electrónico a theupside@theguardian.com


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