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Cómo Perú se enamoró de un gigante del mar que está mucho más vivo que muerto

Cómo Perú se enamoró de un gigante del mar que está mucho más vivo que muerto

Zorritos, Perú, 4 de julio de 2019, The Guardian. – Los pescadores que se dirigen hacia el mar frente a la costa norte de Perú observan atentamente las aguas turquesas que se encuentran debajo de ellos, con la esperanza de vislumbrar la esquiva y gigantesca manta raya que se desliza por allí.

Hoy en día los barcos llevan turistas en lugar de redes. Los peces que una vez capturaron están ahora en decadencia, y los peces que los visitantes quieren ver ahora valen mucho más vivos que muertos.

Este tramo rico en vida silvestre del Pacífico tropical oriental compartido con Ecuador alberga a una de las poblaciones más grandes del rayo más grande del mundo, la manta gigante, y la comunidad local, dirigida por el científico marino Kerstin Forsberg, está tratando de conservar las criaturas.

Estos gigantes oceánicos son el blanco de sus agallas, utilizadas en la medicina china o, más comúnmente, en las aguas peruanas, se enredan en las redes de pesca. Con una envergadura que puede medir hasta nueve metros de ancho, las mantarrayas gigantes han disminuido hasta un tercio en todo el mundo y están clasificadas como vulnerables en la lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

“Esta especie fue realmente pasada por alto en mi país”, dice Forsberg, de 34 años. Pero ese ya no es el caso en Zorritos, una aldea organizada a lo largo de un tramo de la costa del Pacífico orientada hacia el oeste de Perú.

En ocho años, Forsberg ha cambiado la mentalidad aquí hacia las mantas. Ella ha ayudado a crear una asociación de pescadores centrada en el ecoturismo que alienta a los visitantes locales y extranjeros a observar o incluso nadar con los rayos. El Guardián detectó rayos saltando del mar y nadando cerca del bote en uno de estos viajes.

“La gente aquí ahora se emociona con las mantarrayas gigantes. Antes, ni siquiera notaron que existían “, dice Forsberg. “Ahora, si la manta raya se enreda en sus redes, los pescadores comienzan a liberarlos e informan sobre esto con entusiasmo. Están felices de mencionárselo a sus compañeros “.

Edgardo Cruz, de 50 años, ha estado pescando en estas ricas aguas desde que tenía 15 años. Su embarcación de madera con motor diesel, bautizado Pollito, recorre las aguas opalescentes mientras explora el horizonte en busca de signos de peces. Una vez atrapó una manta raya gigante que pesaba una tonelada y media, dice. Era tan pesado que se necesitaba una grúa para subirla a la orilla. A pesar de sus esfuerzos por conseguirlo, le pagaron alrededor de 200 soles peruanos (£ 47) por la carne, que no es muy apreciada.

“Antes, si uno se atasca en la red, lo agarramos, metemos un cuchillo en él, lo atamos al bote y lo llevamos a la orilla”, dice, apoyando la mano en el timón de Pollito.

“Ya no más, ahora usamos el cuchillo, no para matarlo sino para liberarlo para que salga con vida.

“Cortamos la red porque sabemos que sería destruido por un animal tan grande. Pero lo haces sabiendo que este será el futuro para nosotros los pescadores “.

El ecoturismo sostenible podría generar más ingresos que la pesca en pequeña escala. A medida que el turismo enfocado en la megafauna marina crece globalmente, el modelo de turismo de manta podría ser particularmente lucrativo. Una estimación predice que un rayo viviente, con su vida útil de 40 años, podría generar más de $ 1 millón (£ 790,000) en ingresos. Muerto, vale entre $ 40 y $ 500, según el mismo estudio de 2013.

“Estamos hablando de una especie que no puede reproducirse rápidamente y se pone en peligro rápidamente si estamos extrayendo a gran parte de la población”, dice Forsberg. Las hembras de Manta alcanzan la madurez sexual entre los siete y los 10 años, y tienen solo un cachorro vivo cada dos a siete años.

En 2013, Forsberg y Planeta Océano, la organización que fundó en 2009, lograron asegurar la protección legal de mantarrayas gigantes, ganando una resolución ministerial que hizo ilegal capturarlos, venderlos o comerlos en Perú.

Pero el mayor logro, dice Forsberg, es hacer que el majestuoso pez sea parte de la “cultura e identidad” en Zorritos, donde están pintados en murales y los niños participan en los “desfiles de mantas”. Planeta Océano se asocia con el programa de acción mundial de la Unesco sobre educación para el desarrollo sostenible en 50 escuelas locales.

“Queremos que los niños aprecien las mantas gigantes, pero, más allá de eso, queremos que aprecien su entorno marino y el ecosistema marino”, dice Forsberg.

Forsberg prueba técnicas educativas innovadoras basadas en juegos para involucrar a los niños en el aula. Muchos de ellos también pertenecen a “clubes de manta” y participan en limpiezas de playas y trabajo de campo para mejorar su alfabetización oceánica.

“Estamos sensibilizando a los niños a través de nuestra enseñanza para que lleven el mensaje a sus hogares”, dice la maestra Luz Marina Agurto, parte de una red de educadores marinos establecida por Planeta Océano.

Los voluntarios extranjeros también llegan, ayudando con investigaciones como la recolección de muestras de zooplancton, de las que se alimentan las mantas. También ayudan a obtener muestras de tejido de los rayos utilizados por los científicos para rastrear los movimientos de su población en un laboratorio que pertenece al instituto marítimo de Perú, Imarpe.

El veterano voluntario Ken Dubuque, miembro de la junta de Earthwatch, dice: “Lo que realmente estamos presionando es la participación de la comunidad local y este proyecto es un ejemplo de eso”.

Pero las mantas enfrentan problemas en los que la conservación basada en la comunidad puede tener poco impacto. Los microplásticos oceánicos son una amenaza creciente para estos gigantes que se alimentan por filtración, dice Forsberg. Los científicos están estudiando cómo la emergencia climática podría afectar la vida marina en esta coyuntura entre la corriente de Humboldt, rica en nutrientes y agua fría, que se extiende desde la Antártida, y las aguas tropicales más cálidas.

Pero en esta región conocida por sus soleadas playas y mariscos, el incentivo al ecoturismo brinda protección no solo para la mantarraya gigante, sino también para cinco tipos de tortugas marinas, leones marinos, tiburones ballena y crías de ballenas jorobadas.


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